[warald申请经验谈]读硕士应该选作thesis

注意:这个文章还有后续《继续谈一下credit based vs thesis based Master


先答疑一下,有些人不理解什么叫program。例如你打算申请stanford ee的硕士,或者MIT计算机的博士,这个就是stanford MS program in EE和MIT PhD program in Computer Science。

这篇文章是给读硕士的人看的,对博士生没什么用处,除非你打算中途master走人。

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不管名字叫什么(MS, MA, MEng or whatever),硕士基本都可以划分为两种,一种是只需要上课考试拿学分的,另外一种是除了上课还要跟老师做个thesis,一般需要做两个学期。前者有时候被称为credit based or course based;或者也被成为thesis-based。学位名字的叫法多种多样,比如Computer Science因为自称是science,所以学位基本都叫Master of Science,这样子就是credit based MS 和thesis(non-credit) based MS;有的学校比如cornell也把前者叫成MEng,master of engineering,后者叫成 MS,master of science,把MS跟PhD绑在一起作为一个中途学位给;有的学校或者有些专业也许没有这样的划分,但是应该都允许你选择在老师指导下做点东西,算作学位学分,这些也是一个意思。

尽管名字叫thesis,直接翻译是论文,但是实际的含义更广泛。大部分thesis,都是要求你做research,写学术论文,进行学术答辩,也就是举行公开的presentation,任何人都可以参加,任何人都可以提问,你必须回答所有问题成功辩论(defend)你的thesis才算通过;有些面向应用的program或者系里科研实力不强,也可能是让你做规模大一点的应用性质的项目(thesis/graduate project);个别program,可能要求你在老师指导下研究了解一个topic/area写个学期报告,把这个叫做independent study或者是acdemic report,马马虎虎也算是。

拿全奖的学生都应该必须做科研性质的thesis必须答辩,最典型的是本科直接读博士的,中间你把科研总结一下,写个毕业论文通过答辩以后,给你硕士学位;没有奖学金的硕士绝大多数专业应该都是不要求的。无论是thesis还是non-thesis,一般都是第一年(或者说是前两个学期)上课为主,不同之处在第二年(或者说是后两个学期),做thesis的可能是把绝大部分学分都注册成thesis不怎么上课而是投入到thesis project里,而course based跟前面一样,继续只选课。

大部分的thesis是一个老师指导一个学生,尤其是全奖的情况。有些学校自费硕士比较多,老师也可以把几个人组成小组指导。总的来说,thesis就应该是学生比上课得到老师更多的attention and time,所以绝大部分学校还是严格要求必须是师生一对一。也许你volunteer到老师实验室打工(这种形式很不formal)可能是博士生具体带你,但是只要是正式点算学分的应该都必须是老师亲自指导。

做thesis的最大好处,是可以有机会在老师的直接指导下深入了解一个领域,受益匪浅。如果你想将来读phd,就应该跟老师做科研性质的thesis research,进行答辩,这样不仅仅是老师可以有机会认识到你很优秀,愿意将来写牛推荐信,做的好的thesis,整理一下也许可以发表正式论文,牛硕士论文甚至可以发表在顶尖学术会议上;如果你未来的目标是就业,很明显,作个尽量实用的课题会更有帮助。

无论是什么性质的thesis,因为你可以深入了解一个领域,在这个过程中可以学到课本上没有的知识和技能,可以提高分析解决问题的能力,所以做thesis对你的未来发展,是很有用的。所以只要有可能,Warald建议一定要做thesis。

还有,如果你是自费读硕士,未必就一定有做thesis的机会。因为有的学校自费硕士太多,老师指导不过来,这个时候,老师可能选择自己最满意的一部分硕士生指导。系里没权利要求你做thesis,同样也没义务保证你一定想做就能做。

thesis难度比单纯上课做作业要大,但是因为是在硕士学习后期进行,你的基本能力通过前面上课已经培养了,而且老师会根据你的能力和兴趣来制定工作量和难度系数,所以不用很担心。尤其是全奖学生,既然拿奖学金了,也就说明你是系里最优秀的学生,你都通过不了,那这个系还搞什么thesis?? thesis答辩通不过的人很少。当然,这个也不意味着你就可以随便做点东西混过去,老师规定工作量和难度,如果对你的工作很不满意,就像上课可以给你个F让你挂掉一样,也可以让你的thesis Fail掉。要想混日子,还是course based master容易多了。

经济好的时候,学生们一般都选择只上课,这样可以迅速毕业找工作。现在经济不好,做thesis也许是个更好的选择,不仅可以增强自身实力,而且如果毕业的时候经济形式还不明朗的话,也许可以考虑让老师延长做thesis的时间。有人的master是读了5-6个学期才毕业的,后面的3-4个学期全是做thesis/research。course/credit based,修满学分了,一般系里会强迫你走人,不管经济形式如何;如果你thesis没做完,也许导师可以帮你要extension。你的program是否允许thesis时间延长,这个得具体program具体分析了,没有统一答案。

有人也许要问,thesis一般在学习的后期才有的,两年制的硕士,如果第三个学期打算申请博士,申请时thesis一般没有完成,到底有多大作用?对于博士申请来说,完成了的thesis尤其是发表了论文的肯定比正在做的有用,但是即使是没有作完的,也还是比没有thesis好多了。一方面无论完成与否,你都可以写到申请材料里,另一方面,申请的时候,你最起码作了一个学期了,有的人前面还多做了一个暑假,这段时间大体应该做出点东西,足够让导师评估你的表现写推荐信了。还有,美国学校是转过年来评审奖学金,有的人的thesis已经做得差不多了甚至已经投论文了,如果有面试或者陶瓷的话,也可以告诉老师这些情况,都会很有帮助的。此外,如果是打算找工作的话,应该是第四个学期开始投简历等面试,这个时候thesis也应该做的查不多了,正好拿来用。

—- Warald
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