[Warald申请经验谈]拿了美国的本科/硕士学位之后申请博士的几个话题

今年来信跟我询问的海外兵团人数有明显的增多,也许部分原因是因为我是US based,在美国工作生活,所以这些人看了我的blog之后,更愿意来问我吧。

尽管不可能存在什么统计数字来直接证明我的观点,但是我相信手持美国本科或者硕士学位申请的海外兵团,在今年和明年可以影响申请的形势。类似的话题,我的blog里面已经多次谈过了。

我前段时间写的《[Warald申请形势预测]影响2010Fall入学申请的几点因素》一文中已经列举一些海外兵团的优势:

美国兵团的优势很明显,尽管GPA4.0很不容易,但是GPA3.5遍地都是;能力不差,学习又用功的人,拿3.7-3.8应该没问题;人在美国,如果周围有合适的学校/老师,可以去当面套瓷,尤其是申请自己系,优势明显;也许你可以拿到系里老师的牛推,比如老师当年phd从牛校毕业,现在在 50名的学校做 professor,他给你一个强力推荐,尤其是推荐给他当年的导师,也许你就青云直上去牛校了;有些美国老师也喜欢招接受过美国学校培养的硕士,因为对他们的教育质量、英语口语和适应美国学习生活的能力更放心。

根据我跟海外兵团的email交流,我觉得我不需要进一步帮忙提高这个群体的信心 🙂 我的目的是point out several issues,然后讨论分析一下海外兵团申请面临的问题。这些问题,我也未必有good solutions,我也只能摸索着积累经验。

至少有以下三个问题,美国的BS/MS们需要考虑:

《一》定位

定位问题之所以重要,是因为如果你重点申请的学校档次跟你的背景不匹配,你最后两手空空或者去个很委屈的学校的可能性会比较大,因为定位没谱而失手的海外兵团成员,09fall我已经见过了。

似乎有不少人想,我都在排名30的美国学校读了硕士了,申请读博士,怎么地也不能比现在的学校差吧?更何况人在美国,总是有优势的吧?

要回答这个问题,你应该反问一下,如果你想留在自己系里读博士,你们系会要你吗?假如系里每个年级有10个全奖博士,50个自费硕士,很明显,并不是只要你想读博士,系里就会给你全奖的!你推论的基础就是错误的,你并不是手里捏着前30的offer保底,你没有任何保底!别说前30,申请之前,你连前50的 offer都没影儿!而且,有的系为了diversity,有可能倾向于从其他学校招生来读博士。

定位其实根本不是什么复杂的东西,无非就是

1)把你和背景最相近的师兄师姐做对比 — 如果你们系里,你这个背景典型是去30-50,那30-50就是你的重点区间
2)把你和一起竞争的人做对比 — 你的对手不是班里根本不打算读phd的,而是要跟你一起抢offer的。如果上一级有5个背景不比你差的人申请phd offer,但是这一级有10个,在假定offer总数不变的前提下,那你的申请难度可以粗略的认为是加倍了。

国内的人是申请的主力军。就算身边出国的人不多,也可以跟国内其他类似学校的人做对比。海外兵团的问题,是身边可以拿来做对比的前辈太少了。国内bbs,亮背景、讲过程、show结果、写总结的文章一堆一堆的,相比之下,美国国内的申请不成气候。

有的人在美国读本科,gpa 4.0,看上去很牛,但是美国同学们本科念完,基本都找工作去了,选择读phd的人很少。偶尔冒出个申请phd的老美,你也不知道他的申请结果是正常的,还是异常的高或者低,没准人家就是想回家乡 or stay close with family,不在乎去什么档次的学校。去问老师,老师会鼓励你,但是很可惜,他们最多只管本系的招生,而不是你目标学校的graduate admission committee member,就算有时间,也很难回答你的一些问题。美国人可能申请的学校数目不多,可以不在意成败,但是如果你没有拿到绿卡,你还是要考虑好申请失败以后如何留在美国。

在美国读master的,人员流动更大。年景好的时候,找工作容易,毕业生都不知道跑到那里去了,而且研究生更松散,可能未必知道师兄师姐后来干吗去了;年景差的时候,大家都窝在学校里,都要申请phd,看看周围的人,都是跟你一样的迷茫。如果有师兄师姐申请成功了,你也未必知道人家的gpa等详细背景 — 人在美国,大家都讲privacy的,貌似没谁去晒自己gpa吧,偶尔被你知道个别人的背景,again,他的申请结果到底是不是正常?

跟我email往来的人,似乎都有我上面说的这些问题。到底是因为这些问题普遍存在,还是说跟我联系的人都恰好是有这些问题的,我没调查过,没有发言权。

《二》科研背景

申请博士,最重要的就是科研能力和潜力,并不是gpa的高低。上课拿高分和phd research作的好,是两回事。

这个问题,CMU计算机系老师写的那个很著名的Grad School Talk(http://www.cs.cmu.edu/~harchol/gradschooltalk.pdf)里面讲的很清楚:A GPA of 4.0 alone with no research experience will not get you into any top CS program.

尽管这个文章是谈CMU的Computer Science(本领域第一),尽管这个老师的个别观点我不赞成,尽管我觉得她因为太牛眼光太focus on top programs所以有的观点在排名低点或者竞争不激烈的学校/专业不是很适用,但是她说的道理是正确的,尤其是如果你想去名校的话。

有的人的逻辑是:因为gpa好,所以可以去good PhD program;但是实际上,应该是你有超群的research能力或者潜力,所以可以去good PhD program,因为这样的人超群,well above average,所以整体gpa就给带高了,造成了gpa高就如何如何的假象。

有的本科生成绩很牛,但是要么是周围没有research的氛围,要么自己从来没考虑过做科研,申请的时候,就像CMU这个老师说的一样,除了高分就没啥了。

硕士生的主体是credit based master,只上课不做科研,修满学分就毕业。尽管我知道有的人可以抓住机会参与科研,但是大部分的学分制硕士,哪怕gpa 4.0,在科研上也是一张白纸。如果你是这种情况还要信心饱满的瞄准名校博士全奖,我建议你还是认真的把CMU这个老师的文章仔细读读再说。

如果把申请phd作为一个option,早点参与科研活动,积累科研经验是正道,你能在美国接受教育,已经比国内的人占据更多的机会;如果没有什么可以拿的出手的科研经验,我觉得申请的时候,还是慎重点比较好。

《三》推荐信

推荐信绝对是杀手锏。招生的老师看你的gpa/Personal statement目的就是要评估你做科研的潜力,如果有个他/她值得信任的人写了一封信,清楚的证明了你的科研才华,那老师们会对你的申请分外看重。

你gpa不高,科研上也没啥,但是有一个老师慧眼识英才,楞是在推荐信里把你说的很好,科研潜力无限,然后跟某牛校招生委员会的老师恰好认识,没准你就搞定牛校的大offer了。— 这种情况,我更多是听到理论分析而不是现实例子,不过的确是有可能的。

国内的非211本科如果要申请前20/30学校的博士全奖,我可以清楚的告诉他希望渺茫,甚至也可以武断的说彻底没戏;但是如果哪个海外兵团成员定位过高了,我不敢下同样的结论,很大原因就是推荐信的不确定性。

美国老师的strong recommendation不容易拿,美国的老师大多也是很有原则的,不象国内的那样,可以你自由发挥。推荐信的强弱可能只有你自己才能估计,别人没办法知道,也很难衡量这个因素。好在推荐信一般只需要3封,所以你只要找到3个老师很欣赏你就可以了。当然,为了拿到好offer,应该尽量选择在你目标科研方向上活跃的老师写推荐信。

一方面,我得承认推荐信的巨大作用;另一方面,美国这么多学校,这么多professors,他们能提供这么多的recommendation letters,我觉得大部分的推荐信,作用也就那样子,可以帮助目标学校的老师来更好的evaluate你,但是也别指望能逆转乾坤把你一个普通人甚至衰人扔到牛校里。

最后,有问题要讨论或者明年来了申请结果,请海外兵团们记得到一亩三分地论坛写总结~~ 这个论坛上很多是人在美国或者马上要来美国的,你的经验介绍对他们更合适更有帮助,也希望一亩三分地论坛各个板块能成为更多海外兵团出没的地方。

—- Warald (iamxiaoning@gmail.com)
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