[Warald申请经验谈]应该申请硕士还是博士?选择自费还是依靠全额奖学金?

很明显,如果哪个好学校给个硕士全奖,估计大家都会欢天喜地的从了。但是现在的申请形势,要拿全额奖学金(学费+生活费)到美国读书,almost所有学校/专业都得申请博士。

最近有些人来信问我到底该申请博士全奖还是硕士ad,也有的人告诉我在参加国内某些机构组织的培训,说是组织大家讨论读硕士和读博士的利弊优劣,启发思考。

这个问题之所以重要,说白了,主要是钱的问题。自费对国内大部分家庭来说,都是不小的负担,而要拿奖学金,基本就得申请博士;至于读硕士博士的比较和各种考虑因素,我blog里有很多这样的文章,这里就不罗嗦了。

国内的人没有环境,也缺乏足够的信息来做决定,你在国内觉得考虑的很充分很有说服力的理由,也许在美国根本就不成立,或者跟美国的现实不同。我觉得在国内思考这个问题可以说是“闭门造车”了,很可能得出被误导的结论。

要考虑清楚这个问题,你需要很多的外界信息,同时参考自己的具体情况。这个不是国内的培训师就能讲清楚的,这些人自己都没在美国读过博士,没有在美国多年生活和职场打拼的经验,信息都是第n手的,你想偏了,他们未必有能力帮你纠正。

可能去问在美国读书的师兄师姐会得到更多信息,但是他们当中很多人自己也在迷茫,没有什么职场经历,有的老生,观点尽管明确,但是未必正确。至于工作好多年的人,就算你能联系上,估计也没那心情听你唠叨 — 想想如果突然来个人,跟你这快要大学毕业的人请教怎么读好高一,你会有多大兴趣?

我有这个耐心来讲,但是根据以前跟别人的email讨论,感觉要考虑的因素太多了,有的事情我也不知道答案,而且还要看每个人的具体情况,每年的具体形势,似乎没办法整出一篇文章把这个问题回答清楚。

但是申请10fall入学,有一种情况,我可以给出明确的答案。如果你是本科生,背景比较优秀,申请博士有能力拿到全奖,除非你家里扔个30-50万不算什么,否则最好还是申请博士。

今年的就业形势很糟糕,美国的失业率逼近两位数,国际学生找到工作的人当然有,比如一亩三分地论坛(http://www.1point3acres.com/bbs)里有学MIS的人找到工作,写了经验介绍,但是整体上,今年国际学生毕业接近于失业,h1b签证到现在还剩了很多名额,估计今年都用不完。

如果2010年入学读硕士,毕业的时候也就是2011-2012年左右,job market能恢复到什么样子,现在没人能预测。注意,我也没说到那时候就业市场会很差,我只是指出风险。如果你家里有钱,30-50万不是什么大负担,那你随便;但是如果你本来可以申请博士全奖,最终却倾家荡产自费了一把,万一找不到工作,那这个投资就亏大了。与其委屈自己在学校多待几年,也别委屈爹妈的生活和养老钱。人生的很多decision是像赌博,的确要高风险才有高回报,不过有些赌局,不是每个人都可以下注的。

申请读博士的好处,是可以攻守自如。如果过几年经济条件好转,那就拿硕士学位走人找工作;如果经济形势持续低迷,就继续留在学校里读书,否则,提前毕业的话,你找工作很困难,万一成了没工作经验被迫回国的海带咋办?没有工作经验,在国内也很难找到好的职位。前段时间听说在北京上海出现了“海漂”,指的是有海外学位但是在国内找不到满意的工作,海带久了,高不成低不就,只能飘荡着。

有的人可能要问是否能如愿拿到硕士学位。如果你的最高学位是本科,你拿到的可能性非常大,系里一般都会让你中途做thesis给个硕士学位。至于如何退出,其实早在2006年,我的成名作之一,《讲讲来美国后转学转专业的问题》里面就提到了一种转学的最佳解决方案,也完全适用于中途走人,因为走人的难度,比拿推荐信转学小多了。这个解决方案,特别适用于拿 TA/fellowship(只要不是ra就行)的本科生。

如果你已经有硕士学位了,能否拿硕士退出,要看系里的政策。stanford 一些院系无论你是否有硕士学位,统统录取来读硕士;有的系里只要你有了硕士学位,念完博士就是你拿US degree的唯一出路;有的系里,phd qualify不过,就可以拿硕士走人。这些政策不太可能在申请的时候弄清楚,而且政策也可能随年份随哪个老师掌权变化。

像CS这种专业,按理说想拿硕士跑掉很难,但是我知道有人07fall入学读phd,08年在经济变坏之前试探着问系主任能否拿硕士走人,系主任很爽快的答应了,说随你便,学位没问题,不要说申请季节陶瓷信比垃圾邮件还多,系里很多自费的老生经常来找我唠叨着要奖学金,我们不缺好学生。

有的人可能也觉得中途退出博士学习不地道,但是 1)这个是权利,系里觉得你表现不好,有权利停你的奖学金;觉得配偶不合适,你有权利离婚;2)ta是公款,也别拿自己很当根葱,你不要奖学金了,后面有无数的人排队等着拿呢;3)quit PhD,无论是为了转学也好,就业也罢,最后因为各种原因,在很多系,比例不高,马马虎虎也算是可以接受的人员流动了。

最后,再次强调,1)请注意我这篇文章的适用人群,如果你拿奖没多大希望,那你也只能自费;2)有争议的问题要做决定,是你自己的事情。我和我blog的作用,是在你做了决定以后,提供帮助。

—- Warald (iamxiaoning@gmail.com)
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