在美国读书学习,选什么样的课程?

首先,当你已经在某个学校某个系里面开始读书的时候,你们系各个科研方向的实力强弱是固定的,课程设置和学位毕业要求也早就定型了,教授群体也不会因为你的喜好就发生变化,而是整体呈现稳定趋势。你能做的,是弄明白系里哪些方向实力强、老师好,这些方向里哪些好就业、将来发展前途比较好,然后围绕着这样的方向选课。

选课主要看两点:一个是课程教的是什么内容,这个其实非常容易判断,看课程名字基本就明白了,如果还有疑惑,学校和系里网站上有课程介绍;另一个就是这门课程由谁来教,这个professor教课质量如何,Warald认为这个是最重要的,需要你自己做研究、到处打听消息弄清楚。

诚然,老师打分是否严格、功课是否tough,应该考虑,但是更重要的,是在这门课上到底能学到多少东西。在水课上拿A,对将来没啥用处:

  • 如果是铁杆就业一族,不要斤斤计较gpa,宁可在很tough的课上脱层皮,拿个B饮恨而归,也不要在水课上拿A;找工作的时候,公司一般不看你的gpa,而是赤裸裸的用各种技术问题来攻击,看你能否接住
  • 读完硕士想继续申请phd,gpa的确重要,你的确应该算计gpa,但是录取委员会更看重你的推荐信,水课的老师,一般也是水人,推荐能强到哪里?

那么,什么样的老师/课程应该选?

一个好的老师,不但要了解自己领域的进展和前景,还需要善于传道解惑,能把知识点讲清楚了。Warald觉得尤其重要的,是这个老师布置的project如何。project需要你动手实现,非常锻炼解决问题的实际能力,而这也是工业界看重的,对找工作有帮助;好的project,具有一定的深度和广度,你可以既需要学习很多新知识,也可能需要查阅参考一些相关的技术,比较有挑战性的project,往往也需要跟别人组队一起合作,很锻炼交流能力和team work skills。尽管每个星期扑在project上熬夜干活很艰难,但是一个学期下来,做上好几个这样的project,你的能力和信心都会得到大大的提高。所以,我建议所有的同学,选课的时候,首先跟老生打听清楚,这门课程的project设计的好不好,是否能学到东西。

如果打算读完硕士申请博士,或者目前就在phd program里面,那第1-2学期上点基础课程,适应学习和美国生活;然后从第二学期开始,就要考虑多上advanced course,这类课程一般序列号大,比如101就是入门课程,3XX或者5几几的课程就是难度大的 – 各个学校课程序号定义不同,但是基本原则就是数字越大,难度越大。高级课程,一般都是老师引导着阅读小领域小方向的论文;同学们轮流做presentation,老师讲解,大家一起讨论问题、发表看法;project和paper reading的任务也都很高级,做的很出色的,课程上完了,一篇论文的草稿也就有了。上这种课程,也是了解其他领域(很多research最终就是用A领域的技术和方法解决B领域的问题),领略一下不同老师风格的好途径;如果你是硕士,将来打算留下读phd,或者跟老师要推荐信,在这种高级课程上表现好,会非常有帮助,有些老师,在招RA(Research Assistant)的时候,甚至要求学生必须上自己开的中高级课程,并且表现优异。

至于上课的细节问题,请参考Warald以前的文章《关于如何学习、上课,美国教授的13个建议(全文)》。更多的问题,也请到一亩三分地论坛学习/研究版提问讨论。

最后,解释一下,不看重、不算计gpa不等于彻底放弃gpa。在美国读书,只要你认真看课本学知识,认真做了作业和project,成绩不会差了。几乎所有的学校,只要你按照老师的要求,把该做的事情都完成了,B总是有的;对于研究生来说,B就是passing grade。如果成绩低于B,99.99%的情况下,说明你根本就没学好,学习的时候偷工减料。

– Warald (Email: iamxiaoning@gmail.com)
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