如何写作个人陈述(ps/sop)等申请文书的几个问题

个人陈述/自述一般是指personal statement(简称PS),有些学校也要求写statement of purpose(简称SOP),这二者的区别是什么,不重要;绝大多数学校可以等同对待,都一样,总之就是要写篇文章介绍自己。字数和篇幅上,有的学校有字数限制比如500字(这个好少),但是一般情况下,只要控制在1-2页纸内,格式上别字数太多、密密麻麻的就成。

申请文书还包括你的简历(CV or Resume)和推荐信(理论上是老师写,实际上国内一般是学生自己写)。有的学校要求SOP和PS都写,但是这种要求应该都可以忽视;有的学校还要求博士申请人写research proposal之类的东西,但是这样的学校很稀少。

这篇文章里,Warald谈一下申请文书写作的几个问题。

首先,文书写作服务于申请过程。你提交的各种文书,都要经过录取审理的流程,然后作为美国高校录取委员会的教授们了解你的重要甚至是唯一途径。所以,你写任何文书,都要考虑一下,是否符合申请过程的特点?建议你阅读Warald的文章:美国学校招生委员会是如何处理申请的?

因为申请人太多,很明显,每个人老师花在每个人申请人身上的时间很短,除非你真的很牛背景很吸引人,否则老师读你所有材料的时间不会超过几分钟了。

就像读论文/paper一样,学生们看篇paper要累死累活看上一段时间,但是这些professor们看paper,可能跟看杂志小说似的,老手们可以几分钟迅速过完,觉得有价值才会回头细看,价值不大的直接扔掉。这种读paper的风格在申请过程中也会有体现:申请人的材料比如提交到applyyourself系统里的,是按照固定格式存好的,老师们可以迅速的跳到关键section读你的材料,然后迅速做判断。

所有的申请人都必须要做好一件事情:当你的申请材料被老师们传阅的时候,你如何组织内容才能让他们在短短的几分钟觉得你还不错?

想象一下你在读了n篇文章之后,开始读第n+1篇,你的脑子已经开始麻木了,你做好了心理准备,下面这篇可能很好,也可能很糟,同时你很清楚,你需要迅速做出判断,否则手里的文章看不完。然后你看到了千篇一律的开头,说你小时候就喜欢各种电子玩具,你老爸也是工程师,所以你自然而然的本科就选择了读ee;你从小就喜欢拆和组装各种东西,或者你五岁的时候老爹送你个礼物,你玩的着迷了,所以你读本科就选择了机械;你从小就喜欢用计算机,所以选择了读计算机。。。诸如此类。你继续仔细读这种文书的兴趣有多大?

更有甚者,明明是要读很有专业性的硕士项目比如下面几年要学习电路如何设计布局、如何降低电网传输损耗等技术课程,系里以培养你成为工程师为目标,毕业生们找的也是技术活,但是你的个人自述里相当的篇幅讲了自己做学生工作、课外活动的leadership,或者参加辩论赛表现优秀,简历里一堆所谓的“综合、全面”发展,这帮局限做一个专业甚至一个小方向的老师们会怎么想?你咋就断定教授们想在学生当中找个中国人当leader呢?还有,有个英文单词叫geek,理工科本质上是geek类型的老师不少,有些geek对leadership兴趣不大,甚至听了小本科生们大谈自己有leadership会笑的,觉得你不去读business school跑来读science and technology很不match。

相反,如果你的内容选取和组织的很合理,你提供的就是教授们想要看到的,他们整个过程不断的觉得:that’s what I am looking for… this is exactly what I want to know about you… I agree it’s important… I am interested in that too… You can succeed in our program… 这样的流程,给人的感觉如何?

现在是10月,据说有些同学的申请已经开始提交了,如果是申请rolling based或者是multiple rounds/early decision类型的项目,俺理解,但是无论是什么类型的项目,建议你先考虑好,你的整套申请材料(statement of purpose/personal statement、简历、推荐信、成绩单),是否能在短短几分钟吸引住录取位会员老师的注意?如果有明显的弱点尤其是无法弥补的弱点,你如何加强其他方面?如果你要申请的master or PhD program有特殊要求,你是否满足了这些要求、体现了该有的特点?

申请不是比谁提交的早,录取标准也不是看谁的材料先到达;老师们的动机不是录取最早提交申请的人,而是录取他们认为最好的,尤其是一些招生严格、学生整体出路也好的program,往往都是到了一定日期,才开始集中审核申请材料发录取。

最后,提醒几点:

  1. 申请就是一个推销你自己的过程,你首先应该考虑美国教授们希望看到什么,然后大写特写你符合对方需求的特点;内容的选取和设计才是重点,英语语法和写作是次要的;
  2. 如果你不知道对方看重什么,就想想自己有什么地方对于读研究生来说比较重要,如果连这个也没有,Warald建议你就讲个故事,通过这个故事让人了解你的某些优点;
  3. Warald个人观点:除非背景弱的什么都没有,否则不要整套材料剑走偏锋;对于大多数人来说,中规中矩展示自己比标新立异一般效果更好

整套申请材料的写作需要费很多心思来设计,如果暂时没有思路,就慢慢考虑,一旦想好了,写作过程是很快的。

– Warald (Email: iamxiaoning@gmail.com)
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